O que são contratos a termo e futuros?

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Essencialmente, contratos a termo (forward) e futuros (futures) são acordos que permitem especulações de traders, investidores e produtores em relação ao preço futuro de um ativo. Tais contratos funcionam como um compromisso entre duas partes que permite a negociação de um instrumento em uma data futura (expiration date), a um preço específico que é definido no momento em que o contrato é criado.

O instrumento financeiro subjacente de um contrato a termo ou futuro pode ser qualquer ativo, como um patrimônio líquido, uma commodity, uma moeda, um pagamento de juros ou até mesmo um título de crédito.

No entanto, ao contrário dos contratos a termo, os contratos futuros são padronizados na forma de contrato (como acordos legais) e são negociados em locais específicos (mercado de futuros). Portanto, os contratos de futuros estão sujeitos a um conjunto particular de regras, que podem incluir, por exemplo, o tamanho dos contratos e as taxas de juros diárias. Em muitos casos, a execução de contratos futuros é garantida por uma instituição financeira (clearing house), possibilitando que as partes negociem com riscos reduzidos.

Embora formas primitivas de mercados futuros tenham sido criadas na Europa durante o século XVII, a bolsa japonesa de arroz Dōjima Rice Exchange é considerada como a primeira bolsa de futuros a ser estabelecida. No início do século XVIII, no Japão, a maioria dos pagamentos eram feitos com arroz, de modo que os contratos futuros começaram a ser usados como forma de se proteger contra os riscos associados aos preços instáveis do arroz.

Com o surgimento dos sistemas de trading digitais, os contratos futuros e suas diversas aplicações se tornaram muito populares nos mais diversos setores da indústria financeira.


Funcionalidades dos contratos futuros

No contexto da indústria financeira, contratos futuros geralmente proporcionam as seguintes funcionalidades:

  • Cobertura e gestão de risco: os contratos futuros podem ser utilizados para mitigar riscos. Por exemplo, um agricultor pode vender contratos futuros para seus produtos de forma a garantir que eles vendam por um determinado preço no futuro, independente de possíveis eventos desfavoráveis e flutuações do mercado. Ou então, um investidor japonês que possui títulos do Tesouro americano pode comprar contratos futuros JPY-USD pelo valor equivalente ao pagamento das taxas de juros, como forma de “fixar” o valor dos rendimentos em JPY a uma cotação fixa e, assim, proteger sua exposição às variações do mercado do dólar (USD).

  • Alavancagem (leverage): os contratos futuros permitem que os investidores criem posições alavancadas. Como os contratos só são finalizados na data de vencimento, os investidores podem alavancar sua posições. Por exemplo, uma alavancagem de 3:1 permite que traders entrem em uma posição três vezes maior que o saldo disponível em sua conta.

  • Posições de venda: contratos futuros permitem que os investidores tomem uma posição de venda no mercado mesmo sem possuir o ativo em questão. Isso é comumente chamado de naked position. 

  • Variedade de ativos: investidores podem negociar ativos que dificilmente seriam negociados em mercados imediatos (spot markets). Commodities como o petróleo, normalmente envolvem despesas altas de armazenamento e transporte, mas por meio do uso de contratos futuros, investidores e comerciantes podem especular sobre essa e outras classes de ativos - sem precisar negociá-las fisicamente.

  • Descoberta de preços: mercado futuro é um local onde oferta e demanda se encontram (para várias classes de ativos). Por exemplo, o preço do gás natural pode ser determinado nos mercados futuros em relação à demanda em tempo real, e não através da interação local em um posto de gasolina.


Mecanismos de liquidação (settlement)

A data de vencimento de um contrato de futuros é o último dia de atividades de trading. Depois disso, as negociações são interrompidas e os contratos são liquidados. Existem dois mecanismos principais para a liquidação de contratos futuros:

  • Liquidação física: o ativo é trocado entre as duas partes que acordaram perante o contrato (a um preço pré-definido). O vendedor é obrigado a entregar o ativo para o comprador.

  • Liquidação em dinheiro: o ativo não é trocado diretamente entre as partes. Ao invés disso, uma parte paga a outra em dinheiro, de acordo com a cotação do mercado. Por exemplo, em contratos futuros de gás natural, nenhum gás é trocado entre as partes, apenas os valores em dinheiro.

As liquidações em dinheiro são mais convenientes e, portanto, mais populares do que as liquidações físicas, mesmo quando comparadas a ativos financeiros de alta liquidez ou a instrumentos de renda fixa que podem ser rapidamente transferidos entre as partes (pelo menos quando comparadas às transferências de ativos físicos como gás natural ou petróleo).

Porém, contratos futuros que adotam a liquidação em dinheiro podem eventualmente levar à manipulação de mercado em relação ao preço do ativo. Esse tipo de manipulação é geralmente chamada de “banging the close” - que é um termo que descreve atividades anormais de trading que têm a intenção de romper os livros de ordens quando as datas de vencimento dos contratos estão perto de vencer.


Estratégias de saída para contratos futuros

Depois de estabelecer uma posição de contrato futuro, há três ações principais que os traders podem realizar:

  • Offsetting (Compensação): refere-se ao ato de fechar uma posição de contrato futuro criando uma transação oposta do mesmo valor. Assim, se um trader está vendendo 50 contratos futuros, ele pode abrir uma posição de mesmo tamanho, neutralizando sua posição inicial. A estratégia de compensação permite que os traders efetivem seus lucros ou perdas antes da data de liquidação.

  • Rollover (Reversão): ocorre quando um trader decide uma nova posição de contrato futuro após compensar sua posição inicial, estendendo a data de vencimento. Por exemplo, se um trader está comprando 30 contratos futuros que expiram na primeira semana de Janeiro, mas ele deseja prolongar sua posição por seis meses, ele pode compensar a posição inicial e abrir uma nova de mesmo tamanho, com a data de vencimento definida para a primeira semana de Julho.

  • Settlement (Liquidação): se um trader de contratos futuros não compensar ou reverter sua posição, o contrato será liquidado na data de vencimento. Neste ponto, as partes envolvidas são legalmente obrigadas a trocar seus ativos (ou dinheiro) de acordo com sua posição.


Padrões de preços de contratos futuros: contango e normal backwardation 

A partir do momento em que os contratos futuros são criados até a sua liquidação, o preço de mercado dos contratos estará em constante mudança como resposta às forças de compra e venda.

A relação entre a maturidade e a variação de preços dos contratos futuros gera padrões de preço diferentes, que são comumente chamados de contango (1) e normal backwardation (3). Esses padrões de preços estão diretamente relacionados à cotação esperada - expected spot price (2) - de um ativo na data de vencimento - expiration date (4) - conforme ilustrado abaixo. 

O que são contratos a termo e futuros?

  • Contango (1): uma condição de mercado em que o preço de um contrato futuro é superior à cotação futura esperada.
  • Expected spot price (2): preço antecipado do ativo no momento da liquidação (data de vencimento). Observe que a cotação esperada nem sempre é constante, ou seja, pode mudar em resposta à oferta e demanda do mercado.
  • Normal backwardation (3): uma condição de mercado em que o preço dos contratos futuros é inferior à cotação futura esperada.
  • Expiration date (4): o último dia de atividades de trade para um determinado contrato futuro, antes da liquidação ocorrer.

Enquanto a condição de mercado Contango tende a ser mais favorável para vendedores (posições short) do que para compradores (posições long), os mercados normal backwardation são, geralmente, mais benéficos para compradores.

Conforme a data de vencimento vai se aproximando, a expectativa é de que ocorra uma convergência gradual do preço dos contratos futuros para o valor da cotação esperada (spot price) até que eventualmente tenham o mesmo valor. Se o contrato futuro e o spot price não forem os mesmos na data de vencimento, os traders poderão obter lucros rapidamente com as oportunidades de arbitragem.

Em um cenário Contango, os contratos futuros são negociados acima da cotação esperada (spot price), por ser mais conveniente. Por exemplo, um trader de contratos futuros pode decidir pagar um valor mais alto por commodities físicas que serão entregues em uma data futura, para que não seja necessário se preocupar em pagar despesas como armazenamento e segurança (o ouro é um exemplo popular desta prática). Além disso, as empresas podem usar contratos futuros para fixar suas despesas futuras em valores previsíveis, comprando commodities indispensáveis para o seu serviço (por exemplo, um produtor de pão que compra contratos futuros de trigo).

Por outro lado, quando contratos futuros são negociados abaixo do spot price, a condição de mercado é de normal backwardation. Especuladores compram contratos futuros na esperança de obter lucro, caso o preço suba conforme esperado. Por exemplo, um trader de futuros pode comprar hoje, contratos de barris de petróleo por US$ 30 cada, enquanto o spot price esperado é de US$ 45 para o próximo ano.


Considerações finais

Como um tipo padronizado de contrato a termo, os contratos futuros estão entre as ferramentas mais usadas no setor financeiro e suas diversas funcionalidades os tornam adequados para uma ampla gama de casos de uso. Ainda assim, antes de investir fundos, é importante ter uma boa compreensão dos mecanismos subjacentes dos contratos futuros e de seus mercados específicos.

Embora "bloquear" o preço de um ativo no futuro seja útil em determinadas circunstâncias, nem sempre é seguro, especialmente quando os contratos são negociados com margem. Portanto, as estratégias de gerenciamento de risco são frequentemente empregadas para mitigar os riscos inevitáveis associados à negociação de contratos futuros. Alguns especuladores também utilizam indicadores de análise técnica, juntamente com métodos de análise fundamental, como forma de obter insights sobre as alterações de preço dos mercados futuros.

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